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Con un gel sintetico che non provoca infezioni

D’ora in poi sara’ piu’ facile far crescere in laboratorio gli organi in miniatura, utili per studiare malattie e sperimentare farmaci: i ricercatori del Politecnico di Losanna, guidati da Matthias Lutolf, hanno infatti sviluppato un idrogel che riesce a tenerli ‘in vita’ e che non ha gli stessi incovenienti dei gel usati finora. La ricerca e’ pubblicato sulla rivista Nature.

Gli organoidi sono degli organi in miniatura che vengono fatti crescere in laboratorio a partire dalle cellule staminali. Alcuni problemi pero’ hanno finora reso molto difficile la loro produzione in modo standardizzato e controllato. Per formare un organoide le cellule staminali vengono fatte crescere in gel che contengono un mix di molecole capaci di stimolare la crescita e la differenzazione delle staminali imitanto l’ambiente naturale che le circonda. Forniscono inoltre alle cellule un’impalcatura fatta di zuccheri e proteine, grazie alla quale le cellule si sviluppano secondo strutture tridimensionali.

In questo modo tirescono a organizzarsi dando origine a organi in miniatura, come retine, reni o intestino. I gel usati finora vengono ricavati dai topi ma presentano e’ impossibile controllarne l’azione, di conseguenza possono spingere le cellule a svilupparsi secondo strutture non bene organizzate. Possono inoltre contenere agenti patogeni che possono innescare infezioni o risposte immunitarie.

I ricercatori del Politecnico di Losanna hanno risolto il problema mettendo a punto l’idrogel sintetico, che permette di far sviluppare gli organoidi in modo completamente controllabile e regolabile, senza il rischio di infezioni. Il gel è fatto di acqua e glicole polietilenico, una sostanza usata nelle creme per la pelle e nei dentifrici. Il banco di prova del gel è stata la coltivazione di cellule immature dell’interstino, osservandone lo sviluppo, i ricercatori hanno potuto identificare i fattori che influenzano la capacita’ delle staminali di espandersi fino a formare gli organi in miniatura.